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원자 구조의 탐색

1909년에 원자 구조의 유력한 이론은 원자 주변에 흩어진 전자들로 이루어진 걸쭉하고 반투과성의 공이었다. 이 이론은 물리적 세계에 대한 대부분의 실험에 잘 맞게 적용되었다.

그러나 세계가 작용하는 것처럼 보이는 방법뿐만 아니라, 그것이 어떻게 실제로 작용하는지 관심을 갖게 되었다. 그리고 1909년에 어니스트 러더포드는 기존의 원자 이론의 유효성을 검증하기 위한 실험을 고안해 내었다. 그렇게 해서 물리학자들 현미경으로 볼 수 없었던 조그만 입자들을 볼 수 있는 최초의 실험을 완성했다.

러더포드 실험에서 스크린 앞에 세워진 매우 얇은 금박의 면에 알파 입자의 흐름을 쏘았다.알파 입자는 스크린을 때릴 때 빛을 거의 내지 않는다.

알파 입자는 매우 얇은 금박을 곧바로 통과할 것이며 그것들의 흔적은 스크린 상에 조그만 덩어리를 만들 것이라 예상되었다.