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강입자(하드론), 바리온, 메존

군집 생활을 하는 코끼리들처럼 쿼크는 다른 쿼크들과 함께 존재하며 결코 독립적으로 발견되지 않는다. 쿼크로 만들어진 합성입자를 강입자(Hadron)이라 부른다.

쿼크가 비록 분수의 전하량을 가진다 하더라도 쿼크들은 그들이 만들어내는 하드론이 정수의 전하량을 가지도록 결합한다. 하드론의 또 다른 한 가지 특성은 비록 쿼크가 색전하를 가진다 하더라도 하드론의 전체 색전하는 항상 0이라는 것이다. (이것에 대해서는 후에 다시 논할 것이다)

하드론은 다시 두 가지로 나누어진다.(코끼리 위에 당신의 마우스를 놓아 보아라):

...바리온은 세 개의 쿼크로 이루어진 하드론이다.(qqq).

두 개의 위(up)쿼크와 하나의 아래(down)쿼크로 이루어진(uud) 양성자는 바리온이고, (udd)인 중성자 역시 바리온이다.

...메존은 하나의 쿼크(q)와 하나의 반쿼크()를 가진다..

한 예로 파이온(+)은 하나의 위(up)쿼크와 하나의 아래(down)반쿼크로 이루어진 메존이다. 반파이온(-) 입자는 하나의 아래(down)쿼크와 하나의 위(up)반쿼크로 만들어진다.

메존은 입자와 반입자로 이루어져 있기 때문에 매우 불안정하다. 케이온(K) 메존은 대부분의 메존들 중 가장 수명이 긴 메존인데, 그러한 사실이 바로 왜 케이온이 이상하다(strange)고 불렸는지 그리고 케이온의 구성 입자중 하나인 기묘(strange) 쿼크에 왜 “strange(기묘)” 라는 이름이 붙게 됐는지에 대한 이유이다.

하드론에 대해 한 가지 이해하기 힘든 것하드론 질량의 매우 매우 작은 부분만이 하드론 내부에 있는 쿼크에 기인한다는 사실이다.